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L'azalée

azalée rose
azalée rouge

L'azalée ou azalea est en réalité un rhododendron ; ce petit arbuste originaire des montagnes de Chine et du Japon appartient à la famille des éricacées.

Elle forme une touffe dont les branches sont relativement souples, parfois étalées, donnant alors à la plante un port tapissant ; certaines espèces atteignent tout de même 3 m mais la croissance est lente.
Le feuillage peur être persistant comme celui du sujet de droite (qui possède des feuilles elliptiques, vernissées et pourpre-sombre en hiver).
Il existe également des azalées à feuillage caduc.

C'est la floraison somptueuse de cette plante qui lui vaut tout son succès et et qui justifie tous les efforts entrepris par les horticulteurs et les chercheurs pour obtenir de nouvelles variétés, de nouveaux hybrides ou perfectionner les techniques de multiplication.
Les très nombreuses fleurs qui cachent le feuillage ont une grande corolle à base tubulaire qui s'évase ensuite et 5 pétales ondulés, veinés, parfois tigrés, à bordure plus ou moins festonnée.
Les étamines et le pistil ont une extrémité recourbée vers le haut.
Les coloris de ces fleurs, parfois blanc pur,sont extrêmement variés,et généralement éclatants : ils se situent dans la gamme des jaunes, de l'orangé, des rouges ou des roses. De plus, certaines fleurs sont parfumées.

L'azalée de pleine terre est un arbuste rustique à condition de la placer en sol non calcaire, (ajouter de la terre de bruyère) et à mi-ombre pour les azalées à feuilles persistantes, certaines autres supportent le soleil.

La multiplication est possible par bouturage ou par greffage.

Il existe de très nombreuses espèces d'azalea ; les sujets commercialisés ne sont presque exclusivement que des hybrides ; 'on peut les classer de façon sommaire en :

azalées à feuillage persistant

- celles de pleine terre sont appelées azalées japonaises,même si elles ne proviennent pas de ce pays
certaines fleurissent dès la mi-avril comme azalea obtusa amaena aux fleurs rouge magenta qui paraissent doubles ; d'autres en mai comme azalea maxwellii aux fleurs orange saumoné ; azalea crouxii aux fleurs rouges, fleurit fin mai-début juin ; enfin, azalea macrostemon ouvre ses fleurs orangées en juin.

- les azalées de serre sont dites azalées d'Inde bien qu'elles ne proviennent pas de ce pays

azalées à feuillage caduc : elles ont en général une taille plus élevée et offrent plus de choix dans les coloris jaune-orangé de leurs fleurs.

azalea mollis offre de grandes fleurs inodores début mai
azalea pontica qui présente plusieurs variétés, donne des fleurs jaunes ou rosées, parfois doubles, en mai-juin
azalea Knap Hill est vigoureuse , ses grandes fleurs aux couleurs vives s'épanouissent à la mi-mai
azalea viscosa ouvre ses fleurs parfumées blanches ou roses en juillet.

En bref, les azalées sont des plantes d'une exceptionnelle valeur décorative, elles font merveille dans les rocailles, les massifs ou les sous-bois, associées à d'autres plantes de terre de bruyère comme les rhododendrons.
Un petit bémol : l'azalée est une plante toxique.

Plantes de mai 2003
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