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Le catalpa commun

catalpa

Le catalpa commun ou catalpa bignonioides est un arbre d'ornement originaire du Sud des États-Unis ; il appartient à la famille des bignoniacées.

Il développe une cime en dôme évasé et peut atteindre 20 m de haut.
Son écorce est gris-brunâtre, presque lisse, avec quelques fissures peu profondes.
Ce sont surtout ses feuilles caduques qui attirent le regard car elles sont de grande taille (parfois plus de 25 cm). Elles sont en forme de cœur avec une extrémité pointue ; leur face inférieure est pubescente et elles dégagent, lorsqu'on les froisse, une odeur désagréable.
Un long pétiole lisse les fixe à la tige ; leur disposition est opposée ou par verticilles de 3.
A l'automne, après un jaunissement, elles passent par une teinte brun-noirâtre avant de tomber.

La floraison a lieu en juin-juillet chez nous, sous forme de longues et lâches panicules terminales.
Les belles fleurs qui peuvent atteindre 5 cm, sont en forme de cloche à 5 lobes chiffonnés et à bords irréguliers. L'intérieur est tigré de pourpre et de jaune.

Les fruits qui se forment ensuite sont des capsules cylindriques pendantes, ressemblant à des gousses de 15 à 40 cm de long. Ils contiennent des graines plates munies de poils aux extrémités.

Ce catalpa, qui fournit une ombre dense, est un arbre utilisé pour l'ornement, en isolé ou en groupe, ainsi qu'en alignement urbain ; il est rustique et se plaît dans tous les sols, surtout s'ils sont légers, fertiles et frais.
Il vaut mieux lui réserver une situation abritée des grands vents. On pourra le tailler ou l'élaguer sans aucun problème.
La multiplication s'effectue par semis, bouturage ou marcottage.

Des variétés intéressantes de catalpa bignonioïdes ont vu le jour telles que :
- nana de taille plus réduite ( 6 à 7 m) mais de moindre floraison
- aurea à feuillage doré
- koehnei à feuilles jaunes à centre vert.

Il existe une douzaine d'espèces de catalpa comme :
- catalpa bungei de petite taille, aux feuilles triangulaires et aux longs fruits
- catalpa fargesii aux fleurs roses en mai-juin
- catalpa ovata aux feuilles pentagonales et aux fleurs blanchâtres teintées de jaune en juillet-août
- catalpa speciosa de grande taille cultivé pour son bois.
On trouve dans le commerce le catalpa erubescens ou catalpa hybride, très vigoureux, dont il existe une forme purpurea à tiges et feuilles pourpre-sombre.