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Le maïs

 fleurs mâles
étamines
styles


Le maïs
ou zea mays est une plante annuelle qui a besoin de soleil, d'eau et redoute le froid, il compte parmi les 3 plantes les plus cultivées au monde et appartient à la famille des graminées.

Sa tige érigée, solide, creuse et renforcée aux nœuds, peut atteindre 4 m.
Elle porte des longues feuilles étroites, aux nervures parallèles, qui engainent la tige.

Au milieu de l'été la plante fleurit en produisant deux sortes de fleurs. A l'extrémité se développe une panicule de fleurs mâles dont les étamines se balancent au vent.
A l'aisselle des feuilles, les fleurs femelles enveloppées dans un étui fusiforme de bractées, laissent pendre à l'extérieur une sorte de chevelure constitué par les styles des pistils.
Le vent joue un rôle important dans la fecondation.

Les fruits sont des grains disposés en épi sur un axe (une rafle) ; après un stade laiteux, ils mûrissent, sèchent (comme le reste de la plante) et prennent leur couleur définitive blanche, jaune, rouge, bleue, etc..

Le maïs est incapable de se répandre dans la nature car celui que nous cultivons actuellement est le fruit de plusieurs milliers d'années de sélection à partir de l'espèce sauvage utilisée par les Amérindiens.
Christophe Colomb en ramena en Europe où son usage progressa très lentement. Même au 19e siècle des peuples menacés de famine refusèrent d'en consommer. Suivant les lieux, il fut appelé blé des Indes ou blé turc.

Depuis, il existe plus de 400 variétés et de nombreux hybrides adaptés à la consommation animale, la consommation humaine (maïs sucré) ou la décoration ( aux grains diversement colorés ou aux épis de forme originale).
Les travaux d'amélioration de l'espèce par sélection ou par génie génétique ont visé à le rendre plus résistant aux mauvaises conditions ou aux parasites, plus productif (les épis, à l'origine, ne dépassaient pas 4 à 6 cm pour 30 cm actuellement) et parfois à réduire sa taille de manière à faciliter le travail.
De nos jours, l'alimentation animale emploie près de 70% du maïs cultivé dans le monde.
La plante est souvent broyée à l'état vert, ensilée et distribuée en hiver. Les grains secs broyés peuvent être mélangés à d'autres aliments pour la fabrication des granulés, croquettes ou farines.
Pour les 30% restants, on sépare les constituants du grain : enveloppe, germe, protéines et amidon.
Celui-ci est employé en industrie agro-alimentaire ( boissons, soupes, biscuits...) mais aussi en chimie, en papeterie ou en pharmacie.
Sinon, les produits de broyage des grains ( semoule, farine...) sont utilisés par les brasseurs et les fabricants d'aliments.
On peut tirer de l'huile des graines ou bien faire fermenter l'amidon pour obtenir une boisson alcoolisée telle que le bourbon inventé par les Indiens d'Amérique.

Le maïs est un aliment intéressant, qui apporte en particulier des minéraux comme le magnésium, le phosphore ou le potassium, des vitamines A, B, C, PP et des fibres.

Le maïs est une plante médicinale
diurétique qui , de plus, permet de lutter contre la diarrhée, l'excès de cholestérol et, en usage externe contre les irritations de la peau.

épi